Wie is er bang voor welvaart?

Door John Stossel

19 mei 2008

Zouden we ons zorgen moeten maken over het feit dat China, India en andere onderontwikkelde landen rijker aan het worden zijn? Blijkbaar wel, volgens de kranten en de "experts" die ze citeren.

Ze stellen niet ronduit dat wereldwijde welvaart slecht voor ons is. In plaats daarvan stellen ze, zoals de New York Times onlangs deed, "Terwijl ooit-hopeloos-arme landen een razendsnelle ontwikkeling doormaken, en miljarden mensen uit de armoede ontsnappen, groeit de vraag naar voedsel, metalen en brandstoffen razendsnel, en aanbieders hebben moeite aan de vraag te voldoen. Prijzen schieten omhoog, en Amerikanen komen terecht in wat neerkomt op een opbiedoorlog met overzeese kopers voor producten zo divers als melk en benzine. 

Het zou een trieste zaak zijn als het economische succes van de een afhangt van het falen van de ander.
Het is zeker waar dat de Chinese economie in rap tempo groeit - met 10 procent vorig jaar. De Chinezen bouwen als een gek fabrieken om goedkope goederen te exporteren die wij Amerikanen graag willen hebben. Chinese producenten moeten olie, staal, en vele andere grondstoffen kopen. Deze nieuwe vraag drijft de prijzen op. 

En al naar gelang de Chinezen rijker worden, verbeteren ze hun dieet en eten ze meer vlees waardoor ze druk zetten op de wereldvoedselprijzen. 

Dus zeggen de paniekzaaiende media dat we ons zorgen moeten maken over arme mensen die rijk worden.

Maar in feite hoeven we dat helemaal niet te doen. Het zou een trieste zaak zijn als het economische succes van de een afhangt van het falen van de ander. 


De les van Henry Hazlitt
De meeste van ons zouden dit begrijpen als we de les kenden die de grootse economische schrijver Henry Hazlitt in zijn klassieke boek 'Economics in One Lesson' preekte: "De kunst van het economisch denken ligt erin niet enkel naar de onmiddelijke effecten van een handeling of beleid te kijken, maar naar de effecten op de lange termijn."

Als de prijs van bijvoorbeeld olie omhoog gaat, hebben entrepreneurs en uitvinders een sterkere prikkel om 1) meer olie te vinden, 2) alternatieven te vinden, en 3) manieren te vinden om olie efficiënter te gebruiken.
Op de korte termijn zorgen de steeds rijker wordende Chinezen en Indiërs ervoor dat prijzen stijgen. Maar dat is slechts het begin van het verhaal. Gestegen vraag en hogere prijzen zorgen voor mogelijkheden voor entrepreneurs. 

Als de prijs van bijvoorbeeld olie omhoog gaat, hebben entrepreneurs en uitvinders een sterkere prikkel om 1) meer olie te vinden, 2) alternatieven te vinden, en 3) manieren te vinden om olie efficiënter te gebruiken. Jij en ik kunnen niet voorzien wat ze gaan uitvinden, maar dat wil niets zeggen. Er zijn ontelbare voorspellingen geweest over het einde van de vooruitgang. Er is geen reden om te denken dat die voorspellingen deze keer wel uitkomen. Als we tenminste aannemen dat overheden zich er niet mee bemoeien. 

Onze huidige "leiders" zitten vol met beloften over het "beschermen" van arbeiders en industrieën, het ontwikkelen van nieuwe "groene" industrieën en het starten van heropleidingsprogramma's voor arbeiders. Hillary Clinton bijvoorbeeld belooft overheidssteun voor "onderzoek om de ontwikkeling van nieuwe technologieën en levensreddende medicijnen te stimuleren". Voormalig presidentskandidaat Mitt Romney wilde "een gedurfd, verstrekkend initiatief opzetten - een Energie revolutie, als het ware. Het zal voor onze generatie zijn wat het Manhattan Project of de missie naar de maan voor de vorige generaties was."

De media stemmen er helemaal mee in, er blijkbaar van uitgaande dat niemand ook maar iets zal produceren tenzij onze leiders er een aanzet voor geven. Nonsens.

[H]oe groter de markt is hoe voordeliger het is voor bedrijven om producten te maken waarvoor veel geld aan onderzoek en ontwikkeling moet worden besteed.
De markt zou deze goederen vanzelf leveren als de overheid geen verlammende regulering zou opleggen en niet door belastingheffing iedereens kapitaal zou eroderen om zo haar verplichte utopische projecten te financieren. Henry David Thoreau zei het mooi: "Deze overheid heeft nog nooit enige onderneming geholpen behalve door bereid te zijn een stap opzij te doen."

Econoom Alexander Tabarook van de George Mason Universiteit heeft nog een andere manier om het grote voordeel van het verspreiden van welvaart aan te tonen. Tabarrok schreef onlangs in Forbes dat hoe groter de markt is hoe voordeliger het is voor bedrijven om producten te maken waarvoor veel geld aan onderzoek en ontwikkeling moet worden besteed, zoals voor medicijnen en chemicaliën. Wanneer de Chinezen en de Indiërs rijker worden om dingen te kopen, zullen bedrijven over de hele wereld het lucratiever vinden om producten te maken die gisteren nog niet winstgevend waren. Het resultaat zal zijn nieuwe geneesmiddelen tegen ziektes en andere producten die ons leven beter maken. 


[A]ls de hele wereld net zo welvarend was als de VS en eenzelfde deel van haar bevolking aan onderzoek en ontwikkeling zou kunnen besteden, zouden we wereldwijd meer dan vijf keer zoveel wetenschappers en technici hebben.
Tabarrok gaat nog een stap verder: "Verbazingwekkend genoeg zijn er wereldwijd slechts 6 miljoen wetenschappers en technici, waarvan er een kwart in de VS wonen. Armoede betekent dat miljoenen potentiële topwetenschappers vandaag de dag hun leven moeten besteden aan het simpelweg proberen te overleven, in plaats van manieren te vinden om de mensheid naar een betere toekomst te leiden. Maar als de hele wereld net zo welvarend was als de VS en eenzelfde deel van haar bevolking aan onderzoek en ontwikkeling zou kunnen besteden, zouden we wereldwijd meer dan vijf keer zoveel wetenschappers en technici hebben.  

Dus wanneer het gaat om rijk zijn, geldt: hoe meer, hoe beter.

John Stossel

Dit artikel verscheen eerder in The Freeman, uitgegeven door de Foundation for Economic Education, en werd vertaald door MeerVrijheid.

Gerelateerde links:
- Hoera! De Chinezen komen!
- De liberalisering van China
- De ontwikkeling van India
Artikelen van Johan Norberg over globalisering en kapitalisme
- Waarom kapitalisme werkt, video
- Globaliseringslezing van Johan Norberg, audio
- Trade not aid
- Interne tariefmuren kwellen Afrika
- Globaliseringsspecial

Stichting MeerVrijheid
webmaster@meervrijheid.nl